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Duelos divisionales encienden la semana 13 de la NFL

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Steelers-Ravens encabeza los duelos divisionales de la semana 13 (AP-NFL).

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Ya estamos en diciembre, lo que significa la recta final de la temporada. Los escenarios de playoffs comienzan a aclararse y, sin duda, tras una ronda de partidos divisionales a la vuelta de la esquina en la semana 13, sabremos más de lo que nos espera en enero. Aquí los partidos.

Opina en los foros de la NFL.

Pittsburgh Steelers (6-5) en Baltimore Ravens (9-2) – 4:25 pm ET
La rivalidad más violenta (en el emparrillado) de la NFL, regresa tras una semana de receso. Los dos equipos están plagados de lesiones, lo que no impidió que el primer duelo fuera más intenso que una pelea callejera. Los Ravens se llevaron una apretada victoria que pudo haber ido en la otra dirección si Pittsburgh hubiese contado con Ben Roethlisberger. Por segunda vez en tres semanas, ese podría ser el caso, pues “Big Ben” aparentemente no estará disponible para el duelo, lo cual pone a los Steelers en la terrible posición de comenzar diciembre con dos derrotas a cuestas para arrancar la recta final de la temporada. Con marca de 6-5 Pittsburgh no solo está enfrentando el casi inevitable título de Baltimore como campeones divisionales (un triunfo aseguraría a los Ravens al menos un lugar en playoffs), sino también la posibilidad de un comodín. Los visitantes tendrán que dejar todo en el emparrillado si no quieren estar en sus casas en enero.

Minnesota Vikings (6-5) en Green Bay Packers (7-4) – 1:00 pm ET
Los Packers, avergonzados tras su abultada derrota a manos de los Giants, buscarán cobrar las cuentas a los Vikings en Lambeau Field. ¿El problema? Los Vikings no son el equipo que todo el mundo visualizaba en agosto. Detrás de Adrian Peterson, sólido candidato a regreso del año, Minnesota está merodeando la zona de comodines y está solo un juego atrás de Green Bay. Otra derrota para Packers los regresaría al medio de la pelea por playoffs con solo cuatro juegos por jugar. Si van a volver a pelear por un viaje al Super Bowl, los Packers necesitan derrotar en casa a los Vikings, que, con un cierre brutal con juegos ante Chicago, Houston, Green Bay de nuevo y uno menos intimidante ante Rams, necesitan inspiración extra para empujar por la postemporada. Todo empieza para ellos en Lambeau.

Tampa Bay Buccaneers (6-5) en Denver Broncos (8-3) – 4:05 pm ET
Dos equipos encendidos, si bien los Buccaneers vienen de perder un cerradísimo duelo ante los Falcons, chocan en Denver con dos ofensivas explosivas de características muy diferentes. Peyton Manning, candidato a Jugador Más Valioso, necesita solo un triunfo para amarrar el título divisional de la AFC Oeste. Los “Bucs” llegan vulnerables al duelo contra el legendario mariscal, pues si de por sí tienen la peor defensiva, no contarán con Eric Wright, por lo que Manning podría tener una tarde productiva. La respuesta de los Buccaneers podría ser una fuerte dosis de Doug Martin para aliviar la presión sobre Josh Freeman. Tampa Bay está bien posicionado para pelear los playoffs, ¿sobrevivirá a su visita a Denver?

Seattle Seahawks (6-5) en Chicago Bears (8-3) – 1:00 pm ET
La tercera mejor defensiva de la NFL en términos de yardas por pase permitidas, los Seahawks, se mide a la sexta, los Bears, en un partido en el que ni Russell Wilson ni Jay Cutler parecen listos para tener una tarde tranquila. Richard Sherman y Brandon Browner de Seahawks, dos de los jugadores clave en el rejuvenecido perímetro, podrán jugar en el partido mientras apelan sus suspensiones por violar la política de la NFL contra sustancias para mejorar el desempeño. Del otro lado están dos jugadores responsables de que la defensiva de Chicago sea la más anotadora de la liga (7 touchdowns). Charles “Peanut” Tillman está jugando a un nivel de Jugador Defensivo del Año, aunque padece, según reportes, de una astilla en el hueso del pie, y Tim Jennings. Con todo ese poder defensivo, mucho estará en las manos de los mariscales, y la ventaja parece estar en la experiencia de Jay Cutler. Veremos.

Indianapolis Colts (7-4) en Detroit Lions (4-7) – 1:00 pm ET
Los Colts, con su inesperada marca y su posición de cara a un posible viaje a playoffs, visitan a unos Detroit Lions que han decepcionado en 2012 detrás de una defensiva llena de controversias encabezada por Ndamukong Suh. Indianapolis ha mantenido un alto nivel tanto de juego como de motivación, unidos por la adversidad que enfrenta Chuck Pagano y enfrentarán a la mejor ofensiva por aire de la NFL, un equipo que a pesar de todas las distracciones busca un cada vez más lejano cierre fuerte para intentar colarse a los playoffs después de haber sido uno de los equipos más electrizantes de la temporada pasada.

San Francisco 49ers (8-2-1) en St. Louis Rams (4-6-1) – 1:00 pm ET
La última vez que los Rams se enfrentaron a los 49ers, San Francisco presumía a un Alex Smith recién elegido Jugador Ofensivo de la Semana en la NFC. El quarterback salió de ese partido con una conmoción, lo que llevó al aparente inicio de la era de Colin Kaepernick. En aquel entonces los equipos terminaron con un poco común empate, en un partido por demás extraño, pero ahora los pupilos de Jeff Fisher tendrán un desafío más grande pues uno de sus fuertes, la presión al mariscal, se verá complicado por la movilidad de Kaepernick y su capacidad de alargar jugadas con las piernas. Los 49ers pelean por descansar en la primera ronda de playoffs y deberán tomar con seriedad a un equipo que les vendió muy cara la derrota en Candlestick Park.

Philadelphia Eagles (3-8) en Dallas Cowboys (5-6) – 8:20 pm ET
La esperanza parece más que muerta para los Eagles. Sin embargo, todos en Philadelphia están jugando para mantener sus puestos tras lo que promete ser un receso de temporada en el que rodarán cabezas. ¿Qué mejor manera de quedar bien con el jefe que arruinar la temporada de un odiado rival divisional en horario estelar? No cabe duda: los Eagles jugarán este partido como si fuera uno de playoffs. Los Cowboys, por su parte, tienen que luchar con toda su capacidad para mantener la esperanza en otra temporada complicada para un equipo que arrancó de manera promisoria y cuyo nivel de talento parecería insinuar que no deberían estar en esta precaria posición. Muchos verán este partido para ver que equipo rodeado de expectativas en agosto caerá más bajo, otros lo verán con la esperanza de que encienda la mecha de un cierre furioso para el ganador.

Houston Texans (10-1) en Tennessee Titans (4-7) – 1:00 pm ET
Los Texans han viajado hacia cinco victorias consecutivas en las que algunas de sus carencias han salido a relucir, mostrando que el equipo considerado por muchos el más balanceado de la liga no es perfecto. Sin embargo Houston ha encontrado la manera de seguir ganando y, con un par de jugadores de vuelta en su defensiva, podrían parchar los huecos mostrados en semanas anteriores. Además, la ofensiva de los líderes de la AFC Sur aún cuentan con la explosiva ofensiva que incluye a Arian Foster y Andre Johnson. No todo está perdido para lo Titans, su rival en turno, pues las ausencias en la secundaria son en parte responsables de un promedio de 34 puntos permitidos por Houston en los últimos dos partidos. Tennessee estrena coordinador ofensivo en Dowell Loggains, ¿encontrará la fórmula para derribar a Texans?

New England Patriots (8-3) en Miami Dolphins (5-6) – 1:00 pm ET
Los New England Patriots enfrentan a uno de sus rivales divisionales los Miami Dolphins con el campeonato divisional en la línea: los pupilos de Bill Belichick necesitan un triunfo para amarrar el título de la AFC Este y comenzar a soñar con ir directo a la ronda divisional. Miami ha tenido momentos brillantes en la temporada y, como otros equipos de la liga, parecen mucho más adelantados en su reconstrucción de los que se esperaba, a pesar de lo cual parecen haber regresado a la realidad con un trío de derrotas antes de volver al camino correcto ante Seattle. Pocas cosas serían tan dulces para los fans de los Dolphins, que tienen sus dos partidos ante “Pats” aún por jugar, que descarrilar al que parece el dictador de la división. Ryan Tannehill ha brillado, pero la ofensiva de New England podría ser demasiado para Dolphins.

Cincinnati Bengals (6-5) en San Diego Chargers (4-7) – 4:25 pm ET
Los Bengals están de vuelta en el escenario de los playoffs y listos para luchar, con la posibilidad de ascender al segundo lugar de su división con un triunfo y un descalabro de Steelers. San Diego, por su parte, parece listo para desmantelarse por fin después de varias temporadas de altibajos al mando de Norv Turner. La temporada de los Chargers parece más allá de ser rescatable y sin embargo, en lo que probablemente será una importante reestructuración en el receso de temporada, los jugadores del equipo tienen mucho por qué jugar. Aún así, los Bengals, que han ganado tres partidos consecutivos por un promedio de 21 puntos, se valdrán de la joven y prometedora mancuerna de Andy Dalton y A.J. Green para aumentar la miseria en el sur de California y acercarse a regresar a los playoffs.

Arizona Cardinals (4-7) en New York Jets (4-7) – 1:00 pm ET
Como si la temporada de los Jets pudiera ser un poco peor, la “Gang Green” perdió a “Fireman Ed” y a cambio nos regaló el infame “Butt Fumble”. Los Cardinals han perdido siete partidos consecutivos tras arrancar 4-0 y, aunque su defensiva sigue siendo mejor de lo que la marca indicaría, la falta de un quarterback confiable no permitirá que este equipo consiga mucho. A pesar de su disminuida defensiva, deberían ser capaces de manejar a la ofensiva de Arizona, pero derrotar a Cardinals podría no ser suficiente para acallar las críticas y el riesgo laboral del gerente general Mike Tannenbaum y, en menor medida, de Rex Ryan.

Jacksonville Jaguars (2-9) en Buffalo Bills (4-7) – 1:00 pm ET
En el receso de temporada se esperaba mucho más de los Bills, luego de la mejora a sus frontales con la llegada, entre otros, de Mario Williams. La incapacidad de reflejar la inversión en el emparrillado ha sido, comprensiblemente, muy decepcionante para dueños y fans por igual. Aún así la temporada de los Bills no está completamente perdida. En frente tienen a los sótaneros de la AFC Sur, unos Jacksonville Jaguars que, como todo el mundo sabe, no tienen a Maurice Jones-Drew y cuya relevancia recae en los hombros de Chad Henne, el quarterback suplente que ha guiado al equipo a un breve pero notable resurgimiento desde que asumió la titularidad por un lesionado Blaine Gabbert. Una buena actuación visitando el oeste de Nueva York podría ser otro paso para reafirmarse como el titular de 2013.

Cleveland Browns (3-8) en Oakland Raiders (3-8) – 4:25 pm ET
Los Oakland Raiders, en su primera temporada sin el legendario Al Davis, han buscado convertirse en una organización más tradicional. Los resultados no han estado ahí en el inicio del proyecto y el equipo, al menos en su encarnación de 2012, parece en caída libre. Los Browns han sufrido en un año de experimentación con novatos pero, increíblemente, se han convertido en un club férreo y competitivo que vio su esfuerzo de semanas recientes verse coronado con una victoria ante los Steelers. Cleveland ha cambiado de dueño, y un par más de desempeños como los de las últimas tres semanas podrían convencer a Jimmy Haslam de dar el beneficio de la duda a este equipo.

Carolina Panthers (3-8) en Kansas City Chiefs (1-10) – 1:00 pm ET
Trágicamente, este partido ya no se trata del futbol americano. Tras la tragedia en Kansas City en la que el apoyador Jovan Belcher aparentemente asesinó a su novia antes de suicidarse, este partido tendrá connotaciones emocionales para un grupo y una comunidad profundamente sacudidos. Si bien los pensamientos y oraciones de toda la gente relacionada con la liga están con la familia y amigos de la joven, y los de Belcher, no podemos olvidar el aspecto deportivo, y, luego de un diálogo entre el equipo, los capitanes y la liga, se ha decidido seguir adelante con el partido. Poco está en juego en ese aspecto, con los dos equipos alejados de la relevancia, y es difícil pensar cómo lograrán los equipos concentrarse en el juego.

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