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Previo: Giants a mantener el Este ante Saints y más en semana 14

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Giants y Saints juegan un duelo crucial en la semana 14 (AP-NFL).

- NFL

Para el arranque de los últimos cuatro partidos de la temporada, en muchas divisiones hemos separado a los pretendientes de los contendientes, a las sorpresas de las decepciones. Algunos campeones divisionales se han ya definido pero luchan por posicionarse en los playoffs. Y luego hay divisiones como la NFC Este que está completamente cerrada con menos de un mes por jugar. Veamos los juegos de la semana 14.

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New Orleans Saints (5-7) en New York Giants (7-5) – 4:25 pm ET
Dos equipos que, en diferentes extremos, pelean por su vida en playoffs: los Saints, con una derrota más, verían prácticamente terminar su intento de regreso a los playoffs. Los Giants tienen la espalda contra la pared con los Redskins y los Cowboys pisándoles los talones en la cima de la división y un cierre nada sencillo a la temporada. Por si eso fuera poco, los dos equipos pueden encender el marcador a la ofensiva. Drew Brees tuvo un juego pésimo ante los Falcons en la semana 13 con un rating de 37.6. Los Giants vienen de una frustrante derrota ante Washington pero su ofensiva produjo casi 390 yardas con un Víctor Cruz que superó las 100 yardas. La diferencia podría estar en las defensivas, donde los Giants superan en todas las categorías a los Saints por varios lugares. Si los frontales de “Big Blue” puede sacar de su juego a Brees, podríamos ver terminar el sueño de Saints de jugar el Super Bowl en casa.

Baltimore Ravens (9-3) en Washington Redskins (6-6) – 1:00 pm ET
Estos dos equipos, prácticamente vecinos, han tenido historias contrastantes en el pasado reciente. Washington había navegado en una nata de mediocridad por años, sin pretensiones reales y con una completa falta de carisma. Los Ravens, por su parte, han sido un perene contendiente al Super Bowl, definidos por su férrea defensa repleta de íconos con Ray Lewis y Ed Reed. Ahora los equipos se enfrentan en condiciones distintas. Baltimore es similar a su cuadro de siempre si bien está plagado de lesiones pero los Redskins, sobre los hombros del novato sensación Robert Griffin III, ha jugado a un enorme nivel y viene de tres triunfos consecutivos en los que RG3 ha tenido ratings de 158.3, 131.8 u 101.9 con nueve touchdowns totales y una sola intercepción. Por su parte, los Ravens han visto a su ofensiva, imponente con su ofensiva en serie más temprano en la temporada, bajar de nivel anotando 13, 16 y 20 puntos y, permitiendo en promedio 20 puntos en la temporada, podrían tener un duelo más que difícil contra unos Redskins que han superado los 30 puntos en dos de sus últimos tres partidos. El pronóstico tradicionalista es que Ravens sacará el triunfo pero nadi debería descartar a los Redskins en este juego.

Chicago Bears (8-4) en Minnesota Vikings (6-6) – 1:00 pm ET
Los Minnesota Vikings han sido una de las sorpresas de la temporada e, impulsados por el impresionante Adrian Peterson, se han mantenido en contención por la postemporada a pesar de que tienen un equipo joven y débil en algunas áreas. Sin embargo, en la recta final de la temporada en una de las divisiones más difíciles de NFL y con marca de 6-6 una derrota en la semana 14 ante los Chicago Bears podría ser el final de su tenaz pelea. Chicago, por su parte viene de una dolorosa derrota ante Seahawks y podría no contar con uno de sus líderes defensivos, Brian Urlacher, en el resto de la temporada. Los Bears están en segundo lugar de su división y, con un duelo ante Green Bay en la semana 15, la victoria es fundamental para el equipo de Lovie Smith. La misión no será fácil para los visitantes, puesto que los Vikings tienen marca de 5-1 en casa.

Dallas Cowboys (6-6) en Cincinnati Bengals (7-5) – 1:00 pm ET
Dos equipos justo en la orilla de sus respectivas peleas por playoffs, y más aún, dos equipos que vienen de buenas rachas, se enfrentan en diciembre con mucho en la línea. ¿Qué más se puede pedir? Con una combinación de resultados, los Cowboys podrían amanecer de cara a la semana 15 a la cabeza de su sector. Los Bengals están a un juego de zona de comodines y a dos del liderato de la división. Impulsados por un sólido mariscal joven en Andy Dalton, un receptor dominante como A.J. Green y un corredor de poder en BenJarvus Green-Ellis, Cincinnati buscará neutralizar a un Tony Romo al alza, un Dez Bryant que comienza a mostrar la grandeza que se esperaba de él y su propio corredor potente en DeMarco Murray. Los Bengals son locales pero los Cowboys tienen una defensiva menos permisiva que sus anfitriones, en este duelo balanceado, ¿quién aprovechará sus ventajas?

New York Jets (5-7) en Jacksonville Jaguars (2-10) – 1:00 pm ET
Para muchos morbosos, el atractivo de la visita del equipo de Rex Ryan a Jacksonville es ver a Tim Tebow volver al estado y la zona que se rindió a sus pies durante su carrera colegial. Para el resto de nosotros, el interés residirá en los otros dos mariscales de Jets. Mark Sánchez recibió el espaldarazo y será el titular pero, ¿por cuánto tiempo? El vestidor de New York está dividido y Greg McElroy se hizo de muchos fanáticos llevando a los Jets a su único touchdown de la semana 13, suficiente para darles la victoria. Si Sánchez padece, ¿veremos a McElroy? ¿Sanará Tebow suficiente para ser el segundo mariscal? De este fin de temporada depende el futuro de muchos jugadores de la “Gang Green”. Para los Jaguars, el dueño Shad Khan sigue evaluando sus posibilidades y todo el equipo está en una constante audición. Chad Henne podría ganarse una oportunidad en 2013 de cerrar con suficiente ímpetu.

Detroit Lions (4-8) en Green Bay Packers (8-4) – 8:20 pm ET
Los Packers, ganadores de seis de sus últimos siete partidos, se encuentran en la cima de su división igualados en marca con Chicago. Después de una dolorosísima derrota ante los Giants, Aaron Rodgers y compañía corrigieron el rumbo despachando a Vikings y ahora recibirán a los Detroit Lions en domingo por la noche. Los Lions están prácticamente eliminados de la postemporada a pesar de lo cual tienen a la ofensiva mejor rankeada de la liga y ánimos de venganza contra un rival divisional con el que tienen una violenta historia reciente (solo pregunten a Ndamukong Suh). La línea ofensiva de Packers ha sido muy permisiva en semanas recientes, si ese es un problema ante Detroit los Lions podrían al menos llevarse una victoria satisfactoria de ser eliminados.

San Diego Chargers (4-8) en Pittsburgh Steelers (7-5) – 1:00 pm ET
Un dato curioso: los Chargers jamás han ganado un partido en Heinz Field. Ahora San Diego llega a la “Ciudad del Acero” tras haber perdido cuatro partidos consecutivos y ante el prospecto de una primavera en la que el equipo se someterá a todo tipo de cambios, los Chargers buscarán romper esa racha y dejar una buena impresión en los dueños para continuar con el equipo. Enfrente tendrán a los Pittsburgh Steelers, un cuadro motivado tras derrotar a los Ravens y necesitados de seguir apretando en la carrera por los playoffs que tendría de vuelta al ausente más importante de las últimas semanas: Ben Roethlisberger. Todo apunta a un triunfo de los Steelers pero: a) nunca subestimen el poder de la desesperación y b) any given Sunday… (un domingo cualquiera…)

Tennessee Titans (4-8) en Indianapolis Colts (8-4) – 1:00 pm ET
En la semana siete los Titans se midieron a los Colts, los primeros con marca de 3-4 y los segundos con marca de 3-3. El partido fue cerrado y se necesitó de un heroico touchdown de Vick Ballard para dar el triunfo a Indianapolis en tiempo extra. A partir de ahí los caminos de estos rivales divisionales han divergido los Titans han perdido tres de cuatro y los Colts han ganado cuatro de cinco. Indianapolis prácticamente ha amarrado su pase a playoffs, mientras los Titans han retrocedido. Los Colts tratarán de que Andrew Luck solidifique su candidatura a Novato del Año y de paso los ponga en la antesala del primer comodín, mientras Tennessee buscará consolidar a un grupo que podría jugar junto en 2013.

St. Louis Rams (5-6-1) en Buffalo Bills (5-7) – 1:00 pm ET
Los St. Louis Rams pueden tener una marca mediocre, pero ese equipo no es un chiste. St. Louis le ganó la serie de la temporada a San Francisco con un empate y un agónico triunfo en cosa de cuatro semanas y una marca cerca de .500, una presión al quarterback que muchos equipos envidiarían y un ataque discretamente eficiente. Los Bills han mantenido esa fea tendencia de jugar a altos niveles pero ser incapaces de cerrar los partidos y en consecuencia han sido menos competitivos de lo que muchos esperaban con sus inversiones en el receso de temporada. A pesar de eso, Buffalo ha ganado dos de sus últimos tres y, matemáticamente, aún tienen vida. Los Rams presumen una defensiva estadísticamente más eficaz y este partido podría ser un encontronazo de ofensivas terrestres.

Atlanta Falcons (11-1) en Carolina Panthers (3-9) – 1:00 pm ET
Al principio del año, uno hubiera pensado que este partido iba a ser decisivo. Los Carolina Panthers venían al ascenso y los Falcons prometían ser exactamente lo que terminaron por ser. Cam Newton y Matt Ryan por un lugar en playoffs tal vez. La realidad es que hoy en día poco está en juego. La última vez que estos dos chocaron, Atlanta requirió de un regreso heroico de último minuto para imponerse a Panthers. Ahora, sin embargo, parece que los Falcons están encendidos luego de una contundente victoria sobre los Saints, el único equipo que los había derrotado. Atlanta navega hacia el mejor sembrado de la NFC, ¿tendrá Carolina suficiente para obstaculizar su paso?

Philadelphia Eagles (3-9) en Tampa Bay Buccaneers (6-6) – 1:00 pm ET
Los Buccaneers vienen de un par de derrotas consecutivas y han caído a marca de 6-6 y lo que parecía un viaje garantizado a playoffs ahora comienza a lucir algo más complicado. Los Eagles están en franca reconstrucción, sin Michael Vick y con múltiples cuestionamientos sobre lo que sucederá en el receso de temporada. Para Philadelphia evitar la continuación de la racha de ocho derrotas consecutivas será una buena noticia, si bien a estas alturas todo se trata de pensar en 2013. Tampa Bay parece necesitar este triunfo en casa más, para mantenerse en la pelea por un comodín.

Arizona Cardinals (4-8) en Seattle Seahawks (7-5) – 4:25 pm ET
Los Cardinals, ganadores del primer duelo de la temporada ante Seattle, ganaron sus primeros cuatro encuentros solo para perder los ocho siguientes y quedar fuera de cualquier contención para efectos prácticos en gran parte debido a su debilidad en la posición más importante del juego: quarterback. Los Seahawks en cambio están peleando por jugar en enero detrás de Russell Wilson, una inteligente apuesta de Pete Carroll y han mostrado mucha promesa para el futuro cercano. Este partido podría ser cerrado si la defensiva de Arizona juega a su nivel acostumbrado y John Skelton consigue elevar su nivel a un punto en el que pueda mantener competitivo a su equipo. De no ser así, Seattle podría tener una tarde muy tranquila.

Miami Dolphins (5-7) en San Francisco 49ers (8-3-1) – 4:05 pm ET
Antes de la reciente racha de derrotas de los Dolphins (cuatro perdidos de los últimos cinco), este partido prometía mucha más intriga. Ahora los 49ers, furiosos tras una inesperada derrota ante St. Louis, buscarán quién pague su caída y mejorar su colocación en la NFC. Como en semanas recientes, todos los ojos estarán sobre el mariscal suplente Colin Kaepernick, quien deberá justificar la fe del coach Jim Harbaugh por encima de Alex Smith, quien tendría un buen argumento para volver si Miami da la sorpresa.

Kansas City Chiefs (2-10) en Cleveland Browns (4-8) – 1:00 pm ET
Al leer las marcas de estos dos equipos, uno pensaría que ya no hay nada que pelear para ellos en esta temporada. No es así. La situación de los Chiefs es mucho más emotiva tras la situación de Jovan Belcher que ha unido al equipo al tiempo que los ha afectado. Además Romeo Crennel, el líder cuya presencia mantuvo al equipo funcionano está peleando por su puesto. Los Browns, por su parte, sufrieron una tragedia propia cuando un miembro del equipo de mantenimiento se suicido en las instalaciones del equipo. Pero del lado deportivo tienen también un impulso ahora que su joven equipo ha comenzado a conjuntarse y tener actuaciones sólidas resultando en un resurgimiento que los tiene con una marca que hubiese sido impensable en otra etapa de la temporada. Así, ambos tendrán gran motivación por salir adelante de estas complicadas situaciones.

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