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Iván Pirrón: ¿Qué tanto ha mejorado la defensa de Belichick?

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Vince Wilfork es uno de los elementos clave de la defensiva de los Patriots (AP-NFL).

- NFL

La noche del lunes se medirán en el Gillette Stadium dos de los mejores (quizá los dos mejores) equipos de la AFC, cuando los Houston Texans visiten a los New England Patriots.

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Para muchos -inclúyanme- será el juego de la verdad, pues finalmente sabremos, primero, si los Texans (11-1) son realmente material de Super Bowl y, segundo, para averiguar si los Patriots únicamente se han beneficiado de un dócil calendario o si en verdad el equipo de Bill Belichick nuevamente está para pelear con los pesos completos en la Conferencia Americana.

También será un buen examen (el mejor, de hecho) para la rejuvenecida defensiva de New England, con cinco nuevos titulares con respecto al final de la campaña 2011, incluidos tres novatos.

El reto en el Monday Night Football es importante, particularmente ante la tripleta que componen Matt Schaub, Arian Foster y Andre Johnson, la columna vertebral del explosivo ataque de los Texans.

En los pasados 16 juegos de campaña regular, Schaub tiene marca de 15-1, con 26 pases de touchdown y 10 intercepciones.

En sus dos únicos juegos contra Patriots, el quarterback de Houston ha pasado para 601 yardas, con 5 envíos a las diagonales y una intercepción.

Foster sólo necesita 98 yardas para su tercera campaña en fila con 1,200; además, suma 42 touchdowns por tierra en cuatro campañas.

En los tres juegos más recientes, Johnson promedia 172.3 yardas por recepción y tiene 5 touchdowns en cinco apariciones en MNF.

El juego se llama “intercambios de balón”

Los Patriots son líderes de la NFL con un diferencial de +24 en lo que se refiere a intercambios de balón: han forzado 33 y sólo han entregado nueve veces el ovoide.

En 2010 impusieron una marca de la franquicia con un diferencial de +28, cuando provocaron 38 intercambios de balón y sólo “regalaron” 10.

La marca de la NFL, desde 1970, le pertenece a los Washington Redskins, con +43 en 1983.

Esos 33 intercambios de balón tiene a los Patriots en el segundo lugar este año, sólo detrás de los 34 de los Chicago Bears. New England suma 14 intercepciones y 19 fumbles forzados.

De hecho, los Patriots van en camino a terminar la campaña 2012 con 44 intercambios de balón, lo cual ocuparía el quinto lugar en la historia de la franquicia. El récord de los Patriots es de 50 (1976), pero bajo el mando de Belichick la marca de New England es de 41, en 2003, cuando ganaron el Super Bowl XXXVIII a Carolina.

Los Patriots han forzado al menos un intercambio de balón en 23 partidos consecutivos. El último equipo que forzó al menos un turnover en los 16 partidos de una campaña regular fueron los Atlanta Falcons, en 2010.

Touchdowns, touchdowns, touchdowns

La defensiva de New England ha colaborado con cinco touchdowns esta campaña.

Steve Gregory (32 yardas) y Julian Edelman (22) regresaron sendos fumbles a las diagonales en la paliza sobre Jets en Thanksgiving.

El linebacker novato Dont’a Hightower devolvió un fumble al touchdown en Tennessee (Semana 1) yAlfonzo Dennard y Aqib Talib regresaron intercepciones a la anotación ante Indianapolis en la Semana 11.

El récord de los Patriots es de seis touchdowns de la defensiva. Fue en 2007, con tres fumbles y tres intercepciones.

New England también tuvo cinco anotaciones de la defensa en 2003, 2001, 1992 y 1961.

¿Top 10 o no Top 10?

Desde la campaña 2000, la defensiva de los Patriots ha entrado ocho veces al Top 10 en el rubro de puntos permitidos por juego, y sólo ha estado cuatro veces en el Top 10 en cuanto a yardas permitidas.

La campaña pasada, New England fue 15 en la NFL en cuanto a puntos permitidos, con 21.4 por juego, y 31 en yardas, con 411.1 por partido. Aun así, el equipo de Belichick avanzó al Super Bowl, pero cayó por segunda ocasión en cinco años con los Giants de Tom Coughlin.

¿Han sido estas dos estadísticas relevantes en las campañas en las que Patriots ganó el Super Bowl bajo el mando de Belichick?

Veamos. En 2001, fueron sextos en la NFL en cuanto a puntos por juego (17.0) y 24 en yardas (334.5); en 2003 fueron líderes de la Liga en puntos por partido, con 14.9, y séptimos en defensa total, con promedio de 291.6 yardas por juego; en 2004, fueron segundos en puntos permitidos con 16.3, y novenos en yardas con 310.6.

Es fácil encontrar el común denominador.

En 2007, cuando cayeron por primera vez ante los Giants en el Super Bowl, ocuparon el cuarto lugar en ambas categorías.

Después de 13 semanas, en 2012 los Patriots ocupan el casillero 14 en cuanto a puntos por partido, con 21.7, y son 26 en yardas permitidas, con 380.8.

Las piezas clave

Vince Wilfork. Desde 2004, este veterano tackle defensivo ha jugado como titular en 124 de 134 juegos en los que ha participado con los Patriots. Esta campaña ha recuperado  cuatro fumbles. Regularmente son necesarios dos linieros ofensivos para contenerlo, lo cual libera a otros defensivos para llegar rápidamente al backfield.

Chandler Jones. Este ala defensiva suma seis capturas y va en camino a romper la marca de la franquicia para un novato, que le pertenece a Garin Veris, con 10.5 en 1985.
Fue nombrado Novato Defensivo del Mes en septiembre y es colíder del equipo con esas seis capturas (empatado con Rob Ninkovich). También ha forzado tres fumbles.

Rob Ninkovich. Puede jugar como linebacker o ala defensiva. Suma seis capturas de quarterback en 2012 y en tres de ellas provocó fumble.

Jerod Mayo. Este joven linebacker rápidamente se ha convertido en el líder de la defensiva. En el juego contra Jets en Thanksgiving impuso una marca personal con 12 tackleadas. Mayo es el líder del equipo con 151 tackleadas y está proyectado para terminar con 201, con las que se convertiría en apenas el tercer jugador de la historia de la franquicia con 200 tackleadas en una campaña.

Brandon Spikes. Suma 115 tackleadas en la temporada. Este linebacker ha forzado cinco fumbles, colíder del equipo junto con Ninkovich.

Dont’a Hightower. Este linebacker novato ha sido titular en nueve juegos en 2012 y suma tres capturas de quarterback.

Aqib Talib. Adquirido en un canje con Tampa Bay a principios de noviembre, este esquinero interceptó al novato Andrew Luck y se llevó el premio 59 yardas hasta las diagonales en la Semana 11.

Alfonzo Dennard. Tuvo sus problemas fuera del campo en sus años con la Universidad de Nebraska, pero Belichick vio potencial en este chico y decidió correr el riesgo en el Draft. Ha sido titular en cinco juegos, tiene tres intercepciones y ha forzado un fumble. Devolvió una intercepción a Luck 87 yardas hasta el touchdown.

Steve Gregory. Este safety de siete años de experiencia tiene un par de intercepciones en 2012 y regresó un fumble de Mark Sanchez 32 yardas para una anotación.

Devin McCourty. Este versátil hombre de perímetro inició los seis primeros juegos de la campaña como esquinero y después ha sido usado como safety. Tiene una intercepción y ha forzado un fumble en su nueva posición. También ha sido pieza clave en equipos especiales, pues en el juego contra Jets de la Semana 12 regresó un kickoff 104 yardas hasta las diagonales.

Tavon Wilson. Este safety suma cuatro intercepciones, una más de las que logró en su carrera colegial en Illinois. También puede jugar como esquinero, quizá la razón por la cual Belichick sorprendió al reclutarlo antes de lo que muchos esperaban en el Draft 2012.

Conclusión

Entonces, ¿qué tanto ha mejorado esta defensiva con respecto a la campaña pasada? Realmente poco, pero los intercambios de balón y las jugadas grandes son dramáticos avances que, por supuesto, serán factores a favor en enero.

Este equipo posee más talento y velocidad que la versión 2011, pero el MNF servirá para saber si este equipo realmente puede ser más balanceado o por enésima ocasión dependerá de Tom Brady cuando arranquen los Playoffs.

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